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¿Cómo saber si Wolf 1061c es un planeta habitable?

¿Cómo saber si Wolf 1061c es un planeta habitable?
Enero 27
21:24 2017
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(Por.- Javier Peláez.- Yahoo noticias).- Hasta la fecha hemos detectado más de 2500 sistemas planetarios que contienen un total de 3559 exoplanetas. Aunque se están haciendo increíbles avances ópticos, la mayoría de ellos están demasiado lejos para poder observarlos directamente por lo que una de las preguntas que suelen aparecer en estos casos es cómo se descubren esos mundos distantes.

La respuesta, como casi siempre en astronomía, es la luz que nos llega de las estrellas. Una gran parte de esos exoplanetas se detectan cuando pasan por delante de su Sol y entonces ocurre un descenso en la luminosidad de la estrella: una especie de pequeño eclipse, resultado del paso del planeta frente a ella. Es lo que denominamos “método del tránsito”, sin embargo nuestro protagonista, el exoplaneta Wolf 1061c, no fue descubierto de esta manera.

Se encuentra a unos cercanos 14 años luz de la Tierra y se detectó a finales de 2015 gracias al método de la velocidad radial. Esta forma de buscar exoplanetas se basa en la influencia gravitatoria que los planetas ejercen sobre su estrella madre. Mediante este método podemos saber si una estrella tiene planetas, analizando su luz y comprobando si su espectro muestra ligeros “bamboleos” que se corresponden con los cuerpos que orbitan alrededor de ella.

Y efectivamente, los astrofísicos encontraron que alrededor de la estrella Wolf 1061, una enana roja en la constelación de Ofiuco, orbita un sistema planetario compuesto al menos por tres planetas: Wolf 1061a, Wolf 1061b y Wolf 1061c, de los cuales el más prometedor e interesante es este útimo: Wolf 1061c.

Los investigadores liderados por el astrónomo Stephen R. Kane, en la Universidad de San Francisco, representan uno de los equipos más punteros de cazaplanetas y han pasado los últimos meses estudiando las condiciones de habitabilidad de Wolf 1061. El fruto de su trabajo será publicado próximamente en The Astrophysical Journal, pero ya está disponible en el repositorio científico ArXiv bajo el título de: “Caracterización del sistema planetario Wolf 1061”

Las conclusiones son fascinantes y nos presentan uno de los planetas más cercanos a la Tierra con condiciones compatibles con la vida.

En primer lugar se encuentra en dentro de la banda habitable de su sistema extrasolar, es decir está dentro de la zona en la que el agua podría existir en estado líquido. Además es rocoso y presenta una masa unas cuatro veces mayor que la de nuestro planeta, por lo que entra dentro de la clasificación de “Super Tierras”.

¿Cómo es esta Super Tierra?

A pesar de las recreaciones artísticas, como la que encabeza este artículo, que lo representan como una especie de vergel similar a nuestro planeta, lo cierto es que hay que tener en cuenta su cercanía a la estrella, algo que lo convertiría en algo más parecido a Venus que a nosotros.

Nuestro planeta pasa periódicamente por cambios climáticos debidos en parte a las variaciones en la órbita alrededor del Sol. Son variaciones lentas que duran miles de años, sin embargo el equipo de cazaplanetas de Stephen Kane sospecha que Wolf 1061c puede experimentar estos cambios de una manera mucho más pronunciada.

Así en el exoplaneta se alternarían las eras glaciales y las épocas cálidas con mayor rapidez dando lugar a un clima bastante alborotado. Todavía no sabemos mucho sobre la composición de su atmósfera, algo que nos aclararía gran parte de su misterio, pero pronto se pondrá en órbita el Telescopio espacial Webb con el cual podremos determinar si tenemos un vergel o un desierto a solo 14 años luz de nosotros.

Referencias científicas y más información:

Stephen R. Kane, Miranda A. Waters, et al. “Characterization of the Wolf 1061 Planetary System” Earth and Planetary Astrophysics (astro-ph.EP) ArXiv:1612.09324

Datos generales de la plataforma de Exoplanet Wolf 1061c

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